Tumore al colon: tra le possibili cause anche il viroma

4 Gennaio 2019 / di Giorgia Guglielmi


  • Stato dell’arte
    Il cancro del colon-retto è uno dei principali killer in tutto il mondo. Il suo sviluppo e la sua crescita sono stati associati ad alcuni batteri intestinali, ma l’eventuale contributo dei virus dell’intestino allo sviluppo di questo tumore rimane ancora scarsamente studiato.
  • Cosa aggiunge questa ricerca
    Lo studio ha identificato le differenze nelle comunità virali di persone sane e di pazienti con tumore del colon-retto. Ne risulta che il viroma del tumore del colon-retto consiste principalmente di specifici virus dei batteri che erano stati ipotizzati come membri centrali della comunità virus-batteri.
  • Conclusioni
    Lo studio mostra che il cancro del colon-retto è associato a virus specifici dei batteri, che potrebbero contribuire alla progressione del cancro alterando la composizione delle comunità batteriche intestinali.


Le comunità virali dell’intestino dei pazienti affetti da tumore del colon-retto sono significativamente diverse da quelle delle persone sane. Questo è quanto emerge da
un nuovo studio condotto da Geoffrey Hannigan dell’Università del Michigan, Ann Arbor, e pubblicato sulla rivista mBio.

Il cancro del colon-retto è una delle principali cause di morte correlata al cancro in tutto il mondo e negli Stati Uniti, dove ha colpito oltre 1,5 milioni di persone nel 2016. Sebbene molti virus umani siano stati collegati all’insorgenza di tumori a causa delle loro capacità mutagene, non è chiaro se i virus intestinali possano contribuire allo sviluppo e alla progressione del cancro del colon-retto.

Per rispondere a questa domanda, i ricercatori hanno deciso di caratterizzare il viroma dell’intestino umano – la comunità di tutti i virus dell’intestino, compresi i virus specifici dell’uomo e quelli specifici dei batteri.

La composizione del viroma è alterata nei pazienti con cancro colorettale

Il team ha sequenziato DNA batterico e virale di campioni di feci raccolti da 30 persone sane, 30 persone con una forma benigna di cancro del colon-retto (precancerosa) e 30 persone con cancro del colon-retto.

Fusobacterium nucleatum è risultata essere la principale specie batterica associata al cancro del colon-retto, il che è coerente con studi precedenti. Ma i ricercatori hanno anche trovato alcune comunità virali associate al cancro del colon-retto, il che suggerisce un ruolo di questi virus nello sviluppo del tumore. I virus identificati sono virus specifici dei batteri (batteriofagi) appartenenti ai taxa Siphoviridae e Myoviridae.

Tuttavia, molti dei virus associati al cancro del colon-retto non presentano una somiglianza genomica con i microbi noti (ricerche precedenti hanno dimostrato che circa il 95% delle sequenze genomiche dei virus non sono state ancora identificate).

I batteriofagi dominano il viroma del cancro del colon-retto

Successivamente, i ricercatori hanno valutato se potevano rilevare cambiamenti nella composizione del viroma tra persone sane, persone allo stadio precanceroso e malati di cancro. Diversi virus sono risultati importanti per gli stadi sano-precanceroso e precanceroso-canceroso, con i batteriofagi a dominare gli stadi del cancro.

Per caratterizzare i tipi di batteriofagi rilevanti per il cancro del colon-retto, il team ha valutato se i virus fossero principalmente litici (virus che distruggono la cellula ospite batterica dopo la replicazione) o temperati (virus che si integrano nel DNA del loro ospite batterico).

La maggior parte dei batteriofagi è risultato essere temperato e la loro proporzione complessiva rimane la stessa durante le fasi associate allo stato di salute, quelle precancerose e quelle tumorali. Ciò è coerente con studi precedenti che dimostrano che il viroma dell’intestino è dominato dai batteriofagi temperati.

Per escludere la possibilità che la firma virale associata al cancro fosse solo un riflesso della firma batterica associata al cancro, i ricercatori hanno valutato se esistesse una correlazione tra le abbondanze relative di specie batteriche e virali associate al cancro del colon-retto.

Nel complesso, il team non ha trovato alcuna correlazione tra le più abbondanti specie virali e batteriche, suggerendo che la firma virale associata al cancro non riflette semplicemente la presenza di batteri associati al cancro del colon-retto.

I batteriofagi potrebbero essere membri importanti della comunità di virus e batteri

I ricercatori ipotizzano che i batteriofagi più abbondanti infettino una vasta gamma di batteri nella comunità del microbiota piuttosto che solo i batteri associati al cancro. Essi ipotizzano che questi batteriofagi siano membri centrali della comunità virus-batteri e agiscano alterando la composizione delle comunità batteriche intestinali.

In sintesi, lo studio approfondisce la nostra comprensione del microbioma del cancro del colon-retto, suggerendo che i virus, in particolare i batteriofagi, giochino un ruolo sottovalutato nello sviluppo e nella crescita del cancro. Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per caratterizzare i meccanismi esatti che regolano le comunità batteriche e virali associate al cancro del colon-retto.

Traduzione dall’inglese a cura della redazione.

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